Свого часу вихід людини в космос відкрив великі перспективи, але як і раніше це залишається надзвичайно дорогим і недоступним задоволенням. На поточний момент вартість доставки 1 кілограма корисного вантажу коливається між 3 і більш ніж 20 тисячами доларів. Проте можливі перспективи змушують розробників прикладати неймовірні зусилля для створення більш досконалих носіїв. За визнанням багатьох, один з найбільш багатообіцяючих проектів-це starship, що належить spacex.

Значно зросла останнім часом вартість доставки вантажів на навколоземну орбіту зробила космос ще менш доступним, ніж він був до цього. Тому створення важкого ракетоносія, вартість експлуатації якого була б досить низькою, стало дуже актуальним. На тлі цього розробка starship може виявитися досить своєчасною.

Перед інженерами з spacex стояло вельми нетривіальне завдання-зменшити вартість виведення на орбіту 1 кілограма вантажу до 10 доларів. Одним же з рішень стало перетворення ракетоносія в багаторазове надважке “таксі”. При цьому ракета повинна стати універсальним носієм з декількома модифікаціями, що дозволяють доставляти на орбіту вантажі, здійснювати заправку носіїв або відправитися на місяць.

Зусиллями розробників був створений двигун , здатний посадити ракету (або ж її ступені) вертикально. Це миттєво знизило вартість запуску, оскільки левову частку вартості ракети становить не спалюване в неймовірних кількостях паливо (це чи не найдешевший компонент), а дорогі двигуни. Ступені важкого ракетоносія або ж саму легку ракету садять на полігон або баржу, тим самим забезпечують м’яке приземлення і позбавляють від вкрай шкідливого купання в солоній воді. Такий же спосіб повернення використовували і у важкій ракеті starship.

Абсолютно нова технологія потребує численних випробуваннях, що дозволяють в результаті зробити експлуатацію буденною і безпечною. Розуміючи, що ризику ніяк не уникнути, в spacex вирішили використовувати безпілотні прототипи ракетоносіїв.

Початкові випробування полегшених модифікацій ракет пройшли успішно, але далі послідувала низка невдач. Випробувана до цього ракета starship sn5, оснащена одним двигуном, успішно піднялася на задану висоту і приземлилася на майданчик. За нею повинні були послідувати прототипи вже з трьома двигунами і активними аеродинамічними елементами для управління польотом. Метою випробувань був збір даних про ракету під час її зниження на досверхзвукових швидкостях. Дані, звичайно ж, випробувачі зібрали, незважаючи на катастрофи, що трапилися.

Однак наступні три етапи випробувань зробили провальними. Ракета starship sn8 зуміла піднятися на висоту 12,5 кілометрів і перевірити роботу «оперення». Знизивши тягу, вона розвернулася кормою вниз і почала зниження. Але через різко впала тяги ракета впала вниз і вибухнула.

Наступна ракета starship sn9 теж впала і вибухнула. Свою програму з досягненням необхідної висоти і маневрами в повітрі вона виконала, але під час зниження не включився двигун.

У порівнянні з попередніми спробами, запуск starship sn10 був дуже успішним. Балансуючи тягою, ракета якийсь час парила в повітрі, знизилася і навіть змогла приземлитися, правда, трохи криво. На жаль, посадка була не дуже м’якою. Паливна система під час посадки отримала пошкодження, і sn10 через деякий час вибухнула вже на землі.

Прототипу starship sn11 не пощастило ще більше. Вона вибухнула під час зниження, пройшовши позначку в 1 кілометр.

На початку травня 2021 року були проведені чергові випробування ракети starship sn15, яку можна вважати порогом для чергового етапу розробки. Її вдалося успішно посадити, щоб потім зробити наступний крок до вже орбітальних випробувань.

Наступним етапом стане запуск sn20. Поки що ракету встановили на super heavy bn4, прототип надважкої ступені-прискорювача.